Easy, Peasy, Japanese-y: Benihana und die Frage der kulturellen Aneignung

Benihana und die Entwicklung der Wahrnehmung der japanischen Kultur in Amerika.

Ich liebe Benihana.

Es ist nicht das Essen, das es für mich tut; nicht das USDA Choice Steak und schon gar nicht das Hühnchen obwohl ich zugeben muss, dass ich ein Faible für Garnelen jeglicher Art bin, für Benihanas schlechte Dip-Saucen, für die Pilzedie immer über- und unterkocht sind. Es ist nicht einmal die überbordende Freundlichkeit des Service, auch wenn ich ein bisschen aufgeregt bin, wenn sich das gesamte Bodenpersonal versammelt, um an einem Tisch alles Gute zum Geburtstag zu singenzweimal, einmal auf Englisch und einmal auf oberflächlich, wenn ausreichend Japanisch.

Auch wenn ich gerne einen Teller mit in Kot-große Stücke geschnittenem Essen esse oder mit dem Stab und ihrem Geburtstagslied klatsche und sogar, wenn der Geist nach mir ruft – und das hat er oft – einpfeifenWenn die Zeit gekommen ist, ist das, was ich an Benihana liebe, in Japan weniger greifbar als das servierte Essen oder das Ambiente oder die für Manhattan angemessenen Getränkepreise und Specials.

Es ist nicht einmal die totale Verrücktheit – die fliegenden Garnelenschwänze oder der Zwiebelvulkan oder das Eierjonglieren oder irgendeine andere Kochakrobatik.

Nein, es ist die nackte, brutale Ehrlichkeit der ganzen Erfahrung. Ich meine nicht nur, dass das Upselling so klar ist wie die milde Zwiebelsuppe, die zu Ihrem Essen serviert wird. Jedes Restaurant macht das, was Benihana tut, aber hinterhältiger und weniger effizient; es ist so, dass Benihana die Kostbarkeit des „Chef's Table“ ermordet und ihn zusammen mit Shrimps gekocht hat, lange bevor es den „Chef's Table“ jemals gab; es ist so, dass Benihana versteht, dass die meisten Menschen nicht nur zum Essen, sondern nur zum Trinken ausgehen, einfachfür die Show; das ist Benihana weißdie meisten Leute wollen einfach nur eine gute Zeit, und es gibt sie nur, um sie schnell zu machen – egal wie groß deine Gruppe ist, egal wie viele schreiende Kinder, egal wie viele Drinks du getrunken oder bestellt hast, du bistEin- und Aussteigen in kürzerer Zeit als für einen Film. DasDeshalb bewundere ich den Mann, der das Konzept entwickelt hat, das Benihana perfektionierte und dadurch eine Legion von Nachahmern japanischer Hibachi-Steakhäuser auf der ganzen Welt hervorbrachte.

Jetzt sitze ich normalerweise nicht herum und denke über Benihana nach und warum es gut ist, obwohl ich oft rumsitze und darüber nachdenke, warum andere Restaurants, in die ich gehe, schlecht sind. Das ist eine andere Art zu sagen, dass ich Benihana nie anstößig fandim Geringsten, auch wenn ich nicht wirklich sagen kann, dass mir das Essen schmeckt. Aber im vergangenen Sommer haben sich die sozialen Medien gegen meine einstudierte Selbstgefälligkeit verschworen, die Benihana-Erfahrung zu genau zu untersuchen. Ein Reporter hat ein Foto von Donald Trump Jr. auf seinem Instagram getwittert: ein Schnappschuss von etwas gebratenem Reis, geformt in „I <3 U“ auf einer Bratpfanne, über den Trump unverständlich geschrieben hatte: „Meine Kultur ist nicht dein gebratener Reis ‚Ich liebe dich‘ mit einem schlagenden Herzzeichen!!![weinendes lachendes Emoji] #kulturelle Aneignung.”

Oh nein! Politik! Beim Essen! In Restaurants! Und noch schlimmer, mir wurde im Laufe der Jahre klar, dass das möglich war – sogar als ich lachte und mitklatschte, während unzählige Benihana-Köche einen Stapel Zwiebeln schossen, die Dampf über das spritztenhätte genauso gut der gleiche Flattop sein können, ein Flattop, der so lang war, dass er meine 35 Jahre überspannen könnte, und sagte oder brüllte oder nur beobachtete, wie es offensichtlich von ihnen verlangt wird: "Ein Tschu-Tschu-Zug" - ich war derunwissentlich Komplize in irgendeiner Form der schrecklichen Aneignung meiner Kultur, meiner Kultur als Halbjapaner, ja, aber noch wichtiger, meiner Kultur als Japaner-amerikanisch.

Also beschloss ich, nach Benihana zurückzukehren und mich selbst zu überzeugen.

Und natürlich war ich enttäuscht.

Nicht mit der Qualität des Essens, das nicht gut war wie erwartet, wie es - sagen wir es einfach - bevorzugt wurde, so wie ich den MSG-Pulver-Knoblauchgeschmack von Stove Top Stuffing gegenüber jeder anderen Füllung bevorzuge; nicht mit derService, da jeder Server Benihanas Markenzeichen begeistertes Desinteresse bewundernswert zeigte; natürlich nicht mit der Show nein, nie mit der Show.

Ich war enttäuscht, als ich vollständig verstanden habe, wie unjapanisch die ganze Benihana-Erfahrung ist.

Zugegeben, Benihana serviert Sushi, aber die Hauptattraktion ist das Zeug, das Sie bestellen, damit Benihana-Köche es gnadenlos vor Ihren Augen sterilisieren können, und das Zeug, für das der Ort bekannt ist – wenn er überhaupt für sein Essen bekannt ist –ist nicht japanisch.

Ich nehme an, Japaner essen Hühnchen; sie essen Shrimps, Steak und Hummer; sie essen gebratenen Reis. Aber das gleiche könnte man von vielen anderen Leuten sagen – sagen wir Chinesen oder Peruanern.

Man könnte argumentieren, dass der Kochstil japanisch ist, denke ich. Nicht das Klappern von Utensilien, nicht die Vulkanzwiebel und schon gar nicht die fliegenden Garnelen, sondern das Kochen von Mahlzeiten vor den Augen der Kunden auf einer Grillplatte. Misono,Ein Restaurant, das 1945 in der Stadt Kobe, Japan, eröffnet wurde, behauptet, die Idee des Kochens auf einer gusseisernen Grillplatte oder einer Stahlplatte, die auf Japanisch als Teppanyaki bekannt ist, in Japan eingeführt zu habenAmerikaner waren dort als Teil der Besatzung nach dem Zweiten Weltkrieg stationiert, weil es Rindersteaks verkaufte, ein Essen, das den Gaumen der Besatzer vertraut ist, und – Überraschung! – es ist heute noch bei amerikanischen Touristen beliebt, vermutlich aus demselben Grund.

Natürlich kann Misono nicht behaupten, die Grillplatte erfunden zu haben, die fast so alt wie das Feuer ist, und die Vorstellung, dass das Kochen von Steaks für die amerikanischen Besatzer die Schaffung eines eigenen Stils der japanischen Küche darstellt, scheint auf den ersten Blick absurd, um es etwas technischer zu machen, Teppanyaki wird normalerweise nicht in die Kategorie eingeordnet.yoshoku, oder westlich beeinflusstes japanisches Essen, wie etwa Tempura oder Tonkatsu. Yoshuku stammt aus der Meiji-Ära, als Japan nach Hunderten von Jahren selbst auferlegter und rigoros erzwungener Isolation aktiv versuchte, seine Kultur zu verwestlichen, was schließlich zu derLand zu entscheiden Erobere den halben Globus in die brutalste Art, die man sich vorstellen kann.

All das heißt, der Kochstil ist zunächst nicht sehr japanisch.

Und so fragte ich mich nach dem Essen, als ich zur U-Bahn ging, warum irgendjemand irgendwo an Benihana oder eines der nachgemachten Hibachi**-Restaurants als Japaner denkt.

** Ein Hibachi ist kein Flattop, auf dem man schlecht kocht. Es ist eine Art rustikaler Herd oder ein Holzkohlegrill, der auch bekannt ist unter der Name Ariana Grande wurde fälschlicherweise auf ihre Hand tätowiert: shichirin.

Offensichtlich hat es damit zu tun, dass der 2008 verstorbene Gründer von Benihana, Hiroaki „Rocky“ Aoki, Japaner war.

Er war ein Charakter, eine Person, von der die Leute sagen, "er war größer als das Leben", was immer das bedeuten mag. Und obwohl er im Laufe dieses Lebens viele, viele Dinge getan hat, außer Benihana zu führen - er fuhr Boote, er flogein Heißluftballon über einen Ozean, er veröffentlichte ein Soft-Core-Pornomagazin, er diente dem Insiderhandel – Aoki war nie ein Botschafter der japanischen Kultur wie seineNachruf im New York Times behauptet.

Sie können dies in seiner Biografie sehen,Mr. Benihana: Die Rocky Aoki Story von Takahashi Miyuki, den es passenderweise nur noch als Manga gibt. Zu sehen auch in Making It in America: Das Leben und die Zeiten von Rocky Aoki, Benihanas Pionier von Jack McCallum, ein bisschen von der Firma in Auftrag gegebene Unternehmens-Hagiographie das Copyright von 1985 liegt im Besitz von Benihana of Tokyo, Inc.. Aoki erzählte bekanntlich aZeiten Reporter, "In dem Moment, als ich vergaß, dass ich Japaner war, begann der Erfolg", und beide Bücher bekräftigen die Idee, dass Aoki für Japaner untypische Eigenschaften besaß – er hatte eine Persönlichkeit, er schätzte Individualität – und seine Unjapanischheit ist das, wasmachte ihn in Amerika erfolgreich.*

Ich kann nicht anders, als zu bemerken, dass das McCallum-Buch dies tut, indem es sich lehnt stark über Rassenstereotypen. „Konditioniert, sich durch die Mauer der asiatischen Zurückhaltung zu kämpfen, finden Amerikaner, die Rocky zum ersten Mal treffen, stattdessen eine lächelnde, warme offene Tür eines Mannes“, schreibt McCallum zum Beispiel.

Wie es in den Büchern steht, versuchte Aoki, Benihana von anderen japanischen Restaurants auf die gleiche Weise abzuheben, wie er sich von seinen Landsleuten abheben wollte: durch die reine Kraft der Persönlichkeit. Und so bietet die Restaurantkette den einen oder anderen Fall vonein japanischer Geschäftsmann, der dem amerikanischen Restaurantpublikum gab, was es seiner Meinung nach wollte – Steak, Hühnchen, Garnelen; keine „ekligen, schleimigen Dinge“, wie McCallum ihn zitiert – in einer Umgebung, die absichtlich so gestaltet wurde, dass sie übertrieben japanisch aussieht – das ursprüngliche Interieur des Benihanawar so ausgestattet, dass sie wie ein gassho-zukuri, oder ein Bauernhaus, das im traditionellen japanischen Stil gebaut wurde – mit einer campy Kochvorführung, die Aoki aus ganzem Stoff kreierte. Benihana war erfolgreich, weil Aoki es so entworfen hat, dass es Amerikaner anspricht, so wie er seine eigene Persönlichkeit formte, obwohl es japanisch aussah.

Es scheint nicht möglich zu sein, Aoki vorzuwerfen, sich seine eigene Kultur anzueignen, obwohl mir bei meinem letzten Besuch der Gedanke kam, dass die Firma heute vielleicht noch für die Einrichtung verantwortlich sein könnte. Meine Erinnerungen an Benihana sind alle aus Edelstahl und glänzendLichter und rot-schwarze Uniformen, von denen mir keine besonders „Japan!“ zuruft, aber als ich zu Benihanas Flaggschiff-Standort in Manhattan zurückkehrte, sah ich wie zum ersten Mal – vielleicht sogar zum ersten Mal –, dass einige Tischewerden von kleinen erhöhten Steingärten eingefasst, in die fahle Bonsai-Bäume eingesperrt wurden; entlang einiger Wände befinden sich Reihen von dekorativen Keramikplatten; und es gibt einen der hässlichsten maneki nekosIch habe es jemals gesehen, entworfen von jemandem, der anscheinend glaubte, dass Glück bei der Teilnahme erschreckt werden könnte.

Diese Anspielungen auf Japanisch-ness sind umso merkwürdiger, wenn man sich das Corporate Branding auf der Speisekarte und die einstudierte Abneigung gegen das Wort „Japanisch“ vor Augen führt, das nur auf der Getränkekarte auftaucht. Obwohl dies bei genauerer Betrachtung nur eine ehrliche Beschreibung sein könnte:die einzigen wirklich japanischen Produkte auf der Speisekarte sind die Sake, die Spirituosen, die Erfrischungsgetränke und eine kleine Auswahl an Bieren.

Benihana scheint nicht mehr die Aura des Japaners zu brauchen – Japaner zu sein ist völlig nebensächlich für sein Produkt – und es scheint, als würde das Unternehmen dies verstehen, wenn man bedenkt, wie gedämpft das japanische Thema in seinem Branding isthält an einem Simulakrum des Japanischen fest, das gerade seltsam genug ist, um eine Reaktion wie das Trolling von Donald Trump Jr. zu provozieren und die Restaurantkette für Vorwürfe der kulturellen Aneignung zu öffnen, egal wie scheinheilig.

Da Benihana mir nicht wirklich schuldig zu sein scheint, sich die japanische Kultur anzueignen, finde ich interessanter, wie sich die Kette an das faux-japanische Zeug klammert und was das über die Art und Weise aussagt, wie die japanische Kultur von vielen Amerikanern gesehen wirdGäste.

Als Aoki das erste Benihana eröffnete, wurden die Japaner und ihre Kultur in den Vereinigten Staaten weitgehend als Pointe angesehen. Die Feindseligkeit gegenüber Japanern und Japanisch-Amerikanern während der Ära des Zweiten Weltkriegs, am besten veranschaulicht durch die Unterbringung von etwa 120.000 japanisch-amerikanischen und japanischen Einwanderern in Konzentrationslagern war einer Sichtweise gewichen, dass Japan in erster Linie Waren von minderwertiger Qualität für den Export herstellte. In McCallums Buch erinnert Tad Suga, ein japanisch-amerikanischer Freund von Aoki, daran, dass „es in Japan hergestellt werden muss“Pointe für einen der Teile des berühmten Komikers Danny Kaye. Der Film von 1985Zurück in die Zukunft hat einen ähnlichen Gag: Als Marty McFly ins Jahr 1955 zurückreist, sagt Doc Brown von einer defekten Ausrüstung, die in Japan hergestellt worden sein muss, worauf Marty von 1985 mit einem fragenden Blick antwortet. Die dramatische IronieMomentan ist natürlich, dass das Publikum von 1985, wie Marty, Japan mit technologischen Wunderwerken wie dem Sony Walkman in Verbindung brachte.

Aokis Wunsch, sich von den amerikanischen Stereotypen japanischer Geschäftsleute abzuheben, ist völlig verständlich, genauso wie es verständlich ist, dass er sein Restaurant von anderen japanischen Restaurants abheben wollte: Der Unterschied war das Verkaufsargument. Aber im Laufe der Jahrzehnte, in denenBenihana wurde zu einer globalen Kette, das Image Japans entwickelte sich weiter und wandelte sich von einem Lieferanten minderwertiger Waren zum Epizentrum sowohl modernster Technologie als auch rücksichtsloser Geschäftstüchtigkeit, als Unternehmen wie Sony und Toyota die globale Dominanz zu erreichen schienenJetzt, auch wenn Japans aufstrebender Stern seinen Platz an China und Südkorea abgetreten hat, behält er in der amerikanischen Vorstellung immer noch einen positiven, fast glückseligen Glanz.

Die Transformation der populären Auffassung der japanischen Kultur in diesem Land von der Zeit des Zweiten Weltkriegs bis in die Gegenwart ist einzigartig. Japan war einst ein so bedrohlicher Feind, dass es rechtfertigte, seine Emigranten in Konzentrationslager zu stecken; jetzt existiert es als eine Artim amerikanischen Denken von gutartiger Kuriosität. Heutzutage sind die Japaner weithin bekannt für ihr Essen, ihre Sauberkeit, ihre Liebe zum Detail, ihren Kundenservice und ihre Comics und Cartoons, die dazu dienen, das Image Japans als angenehm, wenn auchein seltsamer Ort, der von entsprechend seltsamen und sympathischen Menschen bevölkert ist – eine Karikatur, die aus zwei Teilen Marie Kondo, einem Teil Jiro Ono und einem Teil Haruki Murakami besteht.

Diese Karikatur wird von den Bewunderern des Landes in der westlichen Presse unerbittlich verstärkt. Uns wird gesagt die Japaner sind einfach so positiv oder das wir Amerikaner tun gut daran, ihnen nachzueiferntrotz regelmäßiger Nachrichten über die tief verwurzelte Frauenfeindlichkeit der Gesellschaft, ausbeuterische Arbeitskultur, und die grassierende Fremdenfeindlichkeit, die ihren Ausdruck in einer selbstmörderisch ausgrenzenden Einwanderungspolitik findet, weshalb sie als hochgehalten wird.ein Beispiel von Ethno-Nationalisten auf der ganzen Welt. Und vergessen wir nicht den Jingoismus, der sich in den Pilgerfahrten und Tributen zeigt, die von gesendet werden japanische Staatsoberhäupter zu einem Schrein, der den wenigen symbolischen Kriegsverbrechern gewidmet ist, die nach dem Zweiten Weltkrieg verfolgt wurden, was Japans Nachbarn zu Recht in Wut versetzt.

All das heißt, Japan ist ein kompliziertes Land mit einer unruhigen Kultur, aber für die meisten Amerikaner ist es nur die Quelle von Produkten, für deren Besitz sie bereit sind, einen Aufpreis zu zahlen, nicht weil sie technologisch fortschrittlicher sind oderqualitativ besser, aber weil sie eine gewisse Ästhetik haben, seien es Zeichentrickfilme, Middle-Brow-Fiction oder Duftölspender, die garantiert jahrelang Freude bereiten.

Nirgendwo ist diese Tendenz, das Japanische zu überschätzen, offensichtlicher als in der Restaurantkultur, weshalb es für Benihana albern wäre, alle Hinweise auf seinen legitimen japanischen Ursprung wegzulassen, selbst wenn es sie nicht braucht. Japanisches Zeug verkauft,und es wäre für jeden Gastronomen fehl am Platz, die Tatsache nicht auszunutzen, dass viele Amerikaner eher bereit sind, Geld für „kleine Teller“ auszugeben.izakaya“ als Baressen in einem Restaurant und einer Bar. Um diesen Punkt zu veranschaulichen, wenden wir uns einer anderen globalen Restaurantkette zu, die ein deutlich japanisches Branding hat, aber ziemlich unjapanisches Zeug verkauft: David Changs Momofuku Group. Als die Gruppe eines ihrer neueren Restaurants, Majordomo, in Los Angeles eröffnete

der Obstteller auf der Speisekarte zog einige Augenbrauen hoch. Chang hatte bekanntlich kalifornische Restaurants für ähnlich reduzierte Gerichte kritisiert, und der neue Dessertartikel schien ein Rückzug von seiner vorherigen Position zu sein. Aber was mir auffiel, als ich diese kleine Nachricht las, waren die folgenden Zeilen: "The "Am ersten Abend lief im Restaurant der Obstteller, nur einer war verkauft. Aber dann beschloss Johnson, die Trauben einzufrieren und das Gericht japanischer aussehen zu lassen. In seiner aktuellen Version sieht es aus wie die Früchte, die am Ende eines Kaiseki-Menüs serviert werden, und ist es aucherinnert an die zeremoniellen Früchte, die bei Spezialitätenverkäufern ausgestellt werden. Es verkauft sich jetzt besser." Man könnte argumentieren, dass dies ein Beispiel für Chang – einen Koreaner-Amerikaner – und seine Kollegen für die Aneignung der japanischen Kultur ist, aber meiner Meinung nach wäre das falsch. Chang gibt wie Aoki nur dem amerikanischen Restaurantpublikum, was es will.Und was die meisten Amerikaner wollen, sind die Elemente der japanischen Kultur, die sie mögen – die gut aussehenden Dinge, das zarte, schmackhafte Essen, das seltsame Zeug, aber nichts eklig oder schleimig. Was die meisten Amerikaner wollen, ist nicht „japanisch“: was siewollen ist japanisch-y.

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